Günther Hasinger: “Si en Marte hay evidencia de material orgánico o incluso de vida antigua, tenemos la oportunidad de encontrarlo”

Hablamos con Günther Hasinger, actual director de Ciencia de la Agencia Espacial Europea (ESA), sobre los futuros proyectos de la organización, la posibilidad de encontrar vida en Marte y en los satélites de Júpiter y Saturno y sobre la importancia de fomentar la colaboración entre agencias espaciales internacionales.

La Agencia Espacial Europea (ESA) fue fundada en 1975. Desde entonces, sus contribuciones a la investigación del espacio han resultado capitales para el desarrollo del conocimiento del universo. Constituida por 22 Estados miembros, la ESA posee actualmente un total de doce misiones programadas para el futuro, algunas de ellas proyectadas para dentro de más de diez años y otras que se iniciarán este mismo 2019. Charlamos con Günther Hasinger, director de Ciencia de la agencia, sobre estos planes venideros.

LISA, un detector de ondas gravitacionales en el espacio

A día de hoy ya existen detectores de ondas gravitacionales como LIGO o VIRGO. Ambos estudian las ondas desde la Tierra. La ventaja de LISA, el primer observatorio espacial de ondas gravitacionales, es que estará situado en el espacio, lo que le permitirá detectar ondas gravitacionales de menor frecuencia.

Desarrollado por la ESA en cooperación con la NASA, “que LISA esté ubicado en el espacio le capacita para ser sensible a ondas gravitacionales mucho más lentas, como las que se producen cuando se fusionan agujeros negros supermasivos en los centros de las galaxias. Observar estos eventos energéticos revolucionará nuestra comprensión de la gravedad y también de los agujeros negros”, declara Hasinger.

Recreación del observatorio LISA (Fuente: ESA)

La ESA divide sus misiones según el coste: las menos caras se denominan de tipo S (small), las intermedias son de tipo M (medium) y las de mayor presupuesto son calificadas como de tipo L (large). LISA, en concreto, es una misión de tipo LARGE, la tercera misión de esta envergadura en toda la historia de la institución.

ExoMars, taladrar Marte

Una de las misiones de la ESA que más dará que hablar en el futuro será ExoMars, un proyecto que incluye un rover (un vehículo) que aterrizará en el planeta rojo a principios de 2021.

¿Qué pretende estudiar ExoMars y qué podemos esperar de la misión? “El módulo de aterrizaje estático se enfoca en comprender el medio ambiente en Marte, mientras que el rover utilizará un radar de penetración en el suelo para buscar agua debajo de la superficie y un taladro para alcanzar muestras ubicadas hasta dos metros por debajo del nivel suelo”, responde el director de Ciencia de la Agencia.

La oportunidad de hallar vida en Marte es, gracias a este proyecto, posible. Así lo aclara Hasinger: “El objetivo de la misión es aterrizar en lo que creemos que es un antiguo lago o lecho marino de al menos 3 mil millones de años. La vida habría comenzado en la Tierra en este momento y creemos que las condiciones en Marte eran, por aquel entonces, similares. El rover posee instrumentos muy avanzados para analizar las muestras a nivel molecular. Si hay evidencia de material orgánico o incluso de vida antigua, tenemos la oportunidad de encontrarlo”.

JUICE y el viaje a Saturno

JUICE es una sonda de la ESA que tiene como objetivo primordial explorar Ganímedes, la mayor luna de Júpiter. Además de visitar las proximidades de Ganímedes, la sonda también realizará dos vuelos sobre Europa, otra luna de Júpiter.

El satélite Europa es de menor tamaño que la luna Ganímedes, pero es de mayor interés científico: en su interior se esconde un océano que además está en contacto con el interior rocoso del satélite, lo que posibilita la existencia de fuentes hidrotermales, es decir, altas probabilidades de que se desarrolle la vida.

“Se espera que la sonda JUICE despegue en 2022 y llegue a Júpiter siete años más tarde, en 2029”, cuenta Hasinger. “Después, JUICE pasará al menos tres años haciendo observaciones detalladas de Júpiter y otros tres más observando sus lunas más grandes, Ganímedes, Calisto y Europa”.

Pero Ganímedes es el principal objetivo científico de la misión. “Los investigadores creen que existe calentamiento en las mareas del océano de Ganímedes, aunque en un grado mucho menor que Europa. Este calor podría impulsar cierta actividad tectónica y proporcionar una de las condiciones necesarias para que emerja la vida: una fuente de energía”, relata el director de Ciencia de la ESA.

¿Por qué es importante estudiar en profundidad los satélites de Júpiter y en concreto la luna Europa? “Si bien Ganímedes es el objetivo principal de JUICE, la misión también estudiará otras lunas como Europa y Calisto, comparando así los diferentes ambientes en estos tres satélites helados. Esta imagen comparativa permitirá a los investigadores comprender mejor las condiciones adecuadas para el surgimiento de la vida en mundos helados. Pero sí, de todas las lunas de Júpiter, Europa es la más interesante, pues los científicos creen que es más que probable que sea habitable”, responde Hasinger.

Además de las lunas de Júpiter, hay otro satélite de nuestro sistema solar que llama la atención de los científicos. Ese satélite es Encélado, una luna de Saturno que, según se cree, posee un océano al estilo del de Europa. Sin embargo, investigar Encélado resulta mucho más sencillo por un simple motivo: los géiseres.

Imagen de Encélado y sus géiseres polares (Fuente: National Geographic)

Lo explica Hasinger: “Encélado, al igual que Europa, tiene un gran océano subsuperficial. Acceder a ellos está más allá de cualquier medio práctico a nuestra disposición hoy en día. Tendríamos que penetrar unos 20 kilómetros de cubierta de hielo para acceder al agua del océano y hacer un análisis. Existe, sin embargo, una alternativa potencial. No sabemos si funcionará, pero tiene la virtud de ser mucho más sencillo de implementar. La luna de Saturno, Encélado, tienen géiseres (chorros de fluidos) que arrojan partículas del océano al espacio. Ya hay planes para enviar hasta allí una sonda capaz de analizar el material que expulsan estos géiseres. El problema a resolver es: ¿cómo podemos obtener suficiente material para realizar una buena medición? Esto es lo que los investigadores están tratando de solucionar actualmente”

Por ahora sólo se ha hablado del uso de sondas y naves robotizadas, pero ¿qué hay de los viajes de seres humanos al espacio? “Nuestro programa de exploración se centra en tres destinos donde los seres humanos algún día vivirán y trabajarán: la órbita terrestre baja (donde, de hecho, ya estamos viviendo y trabajando a bordo de la Estación Espacial Internacional), la Luna y, por último, Marte, que es el objetivo a largo plazo para la exploración humana”, contesta Hasinger.

“¿Por qué explorar?”, se cuestiona a sí mismo Günther Hasinger, “pues, en primer lugar, para obtener conocimiento científico sobre nuestro Sistema Solar y los orígenes de la vida. Pero también para mejorar nuestras habilidades tecnológicas resolviendo los desafíos de la exploración, como la forma de proporcionar oxígeno al agua o la protección contra la radiación. Todo lo relacionado con la exploración se desarrolla a partir de la cooperación internacional, una necesidad evidente porque los desafíos son muy grandes. Por otro lado, también creo que es una inspiración ver a los astronautas y cosmonautas de todo el mundo trabajando juntos. Es una manera de inculcar a la próxima generación de jóvenes unos ciertos valores de cooperación pacífica entre naciones, algo muy importante para todos nosotros”.

Este reportaje se publicó en el número 109 (julio de 2019) de la revista UNIVERSO. La revista UNIVERSO es una publicación de Grupo Social ONCE, y sólo tienen acceso a ella los socios de la ONCE.

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